Originária de Anadia, onde nasceu em 1944, Maria José Sampaio licenciou-se em Filologia Românica pela Faculdade de Letras da Universidade de Lisboa. Em 1974 tirou o Curso de Conservadora de Museus na Direção Geral das Belas-Artes. Foi conservadora do Museu Nacional dos Coches, entre 1965 e 1983, e do Museu de Aveiro nos anos de 1983 a 1986.

A partir desse ano e até 1998, assumiu a direção do Museu. Sob a sua vigência retomaram-se as escavações arqueológicas no criptopórtico de Aeminium, assim como algumas iniciativas para relançar o projeto de obras de requalificação do edifício do Museu.